Νup Technologies: Ένα social app που φιλοδοξεί να γίνει το metaverse των φοιτητών

Ο ιδρυτής της Startup που πρόσφατα άντλησε μια αρχική χρηματοδότηση και στοχεύει να επεκταθεί στην Αμερική μιλά στο Startupper για τα επόμενα βήματα και όχι μόνο.

Η ελληνική Startup που έχει διαμορφώσει ένα social app για να επικοινωνούν μεταξύ τους οι φοιτητές εξασφάλισε πρόσφατα μια early stage χρηματοδότηση. Η νεοσύστατη εταιρεία με έδρα την Αθήνα μετασχηματίζει τον τρόπο που επικοινωνεί η φοιτητική κοινότητα, καταργώντας τα όρια του φυσικού χώρου και επιτρέποντας στους χρήστες της να συνδέονται σε ένα online σύμπαν, δημιουργώντας το δικό τους άβαταρ. Μέσω της εφαρμογής, τα άτομα μπορούν να γνωρίσουν άλλους φοιτητές, χρησιμοποιώντας audio chat features.

Με αφορμή την νέα αυτή χρηματοδότηση, η οποία εκτοξεύει την αξία της εταιρείας στο 1 εκατ. ευρώ, το Startupper μίλησε με τον ιδρυτή και CEO της εταιρείας, Θέμη Δρακωνάκη, ο οποίος έχει μπει στη λίστα του ελληνικού “Forbes 30 under 30” το 2019 και μιλά για τα μελλοντικά σχέδια της εταιρείας, τις δυσκολίες που αντιμετώπισε καθώς και την απήχηση της εφαρμογής γενικότερα.

Startupper: Μπορείτε να μας πείτε συνοπτικά την ιστορία και το όραμα πίσω από την δημιουργία της NUP TECHNOLOGIES;

Θέμης Δρακωνάκης: Η NUP TECHNOLOGIES είναι μία τεχνολογική εταιρεία που έχει σαν όραμα να επανεφεύρει τον τρόπο επικοινωνίας των φοιτητών. Δημιουργήσαμε το nup με σκοπό να συνδέσουμε εύκολα και άμεσα φοιτητές από διαφορετικές σχολές, με κοινά ενδιαφέροντα. Πιστεύουμε ότι η σύνδεση των φοιτητών δεν πρέπει να περιορίζεται μόνο στο campus καθώς μπορεί να υπάρχουν πολλά like-minded άτομα τα οποία πιθανότατα κάποιος να μην γνώριζε ποτέ, όσο υπάρχει ο περιορισμός του physical space. Ξεκινήσαμε όσο ήμασταν φοιτητές, με τον Σωτήρη Κανηρά και τον Κωνσταντίνο Ρέππα, δουλεύοντας σε διαφορετικά projects τα οποία απέτυχαν. Είχαν όμως όλα ένα κοινό. Προσπαθούσαν με διάφορους τρόπους να συνδέσουν ανθρώπους που μοιράζονται κάτι κοινό. Επικεντρωθήκαμε λοιπόν στους φοιτητές και σε συνεργασία με τη HANGOVER MEDIA (oι ιδρυτές της οποίας είχαν ήδη 10 χρόνια εμπειρία στο φοιτητικό κοινό μέσω του neolaia.gr) βγάλαμε το nup. Αρχικά ξεκίνησε σαν ένα ανώνυμο chat όπου χρήστες από διαφορετικές σχολές έγραφαν όσα σκέφτονται σε ένα public wall, για να εξελιχθεί σήμερα σε μία πλατφόρμα live ηχητικού group streaming και chatting.

Startupper: Τι παραπάνω προσφέρει η εφαρμογή συγκριτικά με άλλα apps;

Θέμης Δρακονάκης: To nup είναι ένα καθαρά νεανικό κοινωνικό δίκτυο που απευθύνεται αποκλειστικά σε φοιτητές (κάθε νέος χρήστης πρέπει να επιβεβαιώσει τη φοιτητική του ιδιότητα κατά την είσοδό του στην εφαρμογή). Δημιουργούμε λοιπόν ένα exclusive περιβάλλον όπου ο χρήστης αισθάνεται ασφαλής ότι μπορεί να μιλάει ανά πάσα στιγμή με άλλους φοιτητές. Ταυτόχρονα, δίνουμε μεγαλύτερη ελευθερία έκφρασης και κάνουμε την επικοινωνία ευκολότερη καθώς οι χρήστες του nup συνδέονται με ψευδώνυμο και διαμορφώνουν ένα cartoon-avatar που εκφράζει την nup-προσωπικότητά τους σε ένα online φοιτητικό σύμπαν.

Startupper: Υπάρχει ανταγωνισμός με αντίστοιχα προϊόντα στην ελληνική αγορά ή στόχος είναι κυρίως το εξωτερικό;

Θέμης Δρακωνάκης: Γενικότερα, κάθε νέα ιδέα στο consumer media market έχει να αντιμετωπίσει τεράστιο ανταγωνισμό καθώς σκοπός της είναι να ενταχθεί στην καθημερινότητα του κοινού στο οποίο απευθύνεται. Από την αρχή, στόχος μας ήταν η παγκόσμια αγορά. Ξεκινήσαμε από την Ελλάδα, όπου δεν υπήρχε ανταγωνισμός, επομένως τα δεδομένα από την ανταπόκριση του κόσμου ήταν αρκετά ενθαρρυντικά. Σε χώρες όμως όπως οι ΗΠΑ, όπου ο ανταγωνισμός είναι σίγουρα τεράστιος, υπάρχουν ήδη εφαρμογές που απευθύνονται σε φοιτητές μέσα από group chats κλπ. Παράλληλα, υπάρχουν και οι established εταιρείες που έχουν μπει ήδη στην αγορά του audio όπως το Discord. Όμως, σχεδόν όλες οι ιδέες που έχουμε δει να απευθύνονται σε φοιτητές, στοχεύουν στη σύνδεση ατόμων που βρίσκονται στο ίδιο campus. Αυτό που είδαμε εμείς, είναι ότι ένα τέτοιο concept σταματάει να έχει ενδιαφέρον λίγο μετά την αρχή του πρώτου εξαμήνου, όταν ο εκάστοτε φοιτητής έχει σχηματίσει τον “κύκλο” του εντός του πανεπιστημίου. Εμείς λοιπόν αποφασίσαμε να δώσουμε τη δυνατότητα σύνδεσης φοιτητών από διαφορετικές σχολές, που έχουν κάτι κοινό και πιθανότατα δεν θα γνωρίζονταν ποτέ.

Startupper: Πώς υποστηρίξατε το εγχείρημα στην αρχή και πώς προέκυψε η χρηματοδότηση;

Θέμης Δρακωνάκης: Δουλέψαμε τις πρώτες ιδέες μας παράλληλα με τις σπουδές, δοκιμάζοντας συνεχώς νέα πράγματα για δύο περίπου χρόνια. Τότε, χρειαζόταν να δίνουμε κάποια λίγα χρήματα για τους servers. Στη συνέχεια, κερδίσαμε ένα μικρό χρηματικό έπαθλο μέσω ενός διαγωνισμού ενώ όταν βγήκε η πρώτη έκδοση του nup και άρχισε να έχει επιτυχία, αρχίσαμε να σχεδιάζουμε διαφημίσεις, αναπτύσσοντας από το μηδέν ένα διαφημιστικό μηχανισμό. Συνεργαστήκαμε για 2.5 περίπου χρόνια με μερικά πολύ μεγάλα brands καθώς ήταν αδύνατο να συγκεντρώσουμε επενδυτικά κεφάλαια από VCs της χώρας. Όταν όμως τα κόστη άρχισαν να ανεβαίνουν και τα budgets για διαφήμιση να πέφτουν (την περίοδο της πανδημίας), είδαμε ότι έπρεπε να κάνουμε κάτι δραστικό για να μπορέσουμε αρχικά να επιβιώσουμε και στη συνέχεια να πάμε ένα βήμα παραπάνω. Τότε ήταν που αρχίσαμε να δουλεύουμε στο ιδιαίτερα φιλόδοξο και δύσκολο concept του live-group-audio. Ταυτόχρονα, ξεκίνησα να ψάχνω χρηματοδότηση στέλνοντας cold emails σε διάφορα VCs του εξωτερικού. Παρόλα αυτά, και εκεί ήταν δύσκολο να σε εμπιστευτούν χωρίς κάποια σύσταση. Όμως, φάνηκε να υπάρχει ενδιαφέρον για το concept του audio. Έτσι, προσέγγισα κάποια connections που είχα δημιουργήσει στην Αμερική και μέσα από συστάσεις, ήρθαμε σε επαφή με τους ανθρώπους πίσω από το Realize Tech Fund II που πίστεψαν στο όραμά μας και κυρίως στην ομάδα μας η οποία δείχνει τόσα χρόνια ιδιαίτερη ευελιξία στο να αλλάζει οτιδήποτε βλέπει να μην δουλεύει, να προσαρμόζεται και φυσικά να μην τα παρατάει.

Startupper: Πώς λειτούργησε η πανδημία στην ανάπτυξη της εφαρμογής που φέρνει κοντά την φοιτητική κοινότητα σε συνθήκες τηλεκπαίδευσης;

Θέμης Δρακωνάκης: Η περίοδος της πανδημίας ήταν ίσως μία από τις καλύτερες περιόδους χρήσης της εφαρμογής, τόσο στην Ελλάδα όσο και σε κάποιες σχολές της Αμερικής, καθώς ήταν τεράστια η ανάγκη του κάθε φοιτητή να συνδεθεί με την κοινότητά του έστω και απομακρυσμένα. Ήταν επίσης η περίοδος στην οποία άνθισε ξανά, μετά από χρόνια, η αγορά των social networks παγκοσμίως, με νέες πλατφόρμες και νέους τρόπους επικοινωνίας, δείχνοντας ότι η Generation Z είναι αυτή που ουσιαστικά κατευθύνει τις μόδες με βάση την κουλτούρα της κοινωνίας καθώς και τις νέες ανάγκες. Είδαμε για πρώτη φορά νέους παίκτες στην αγορά, που ουσιαστικά αμφισβήτησαν την παντοδυναμία του Facebook και άνοιξαν ουσιαστικά το δρόμο για ακόμα περισσότερες δυνατότητες σύνδεσης των νέων ανθρώπων.

Startupper: Ποια χαρακτηριστικά ενσωματώνει η εφαρμογή nup και τι νέο σκέφτεστε να προσθέσετε στο μέλλον με αφορμή την άνοδο του metaverse; 

Θέμης Δρακωνάκης: Από την πρώτη στιγμή, το nup κινείται στο concept της ανωνυμίας ή της ψευδωνυμίας για να το κάνουμε πιο ακριβές. Αυτό έγινε συνειδητά καθώς είδαμε από νωρίς ότι το μέλλον του Internet κινείται πολύ περισσότερο σε αυτή την κατεύθυνση. Μία τεράστια διαφορά που εντοπίζεται ανάμεσα στους Millennials και στην Generation Z, είναι ότι η πρώτη χρησιμοποιούσε τα social media με σκοπό να συνδεθεί με φίλους και φίλους φίλων, μοιράζοντας συνεχώς “τέλειες” στιγμές της καθημερινότητας, δείχνοντας μία εξειδανικευμένη εικόνα και δημοσιοποιώντας όσο περισσότερα στοιχεία ζητούνταν. Αντίθετα, η τωρινή γενιά η οποία γεννήθηκε στα social media, έμαθε ότι όσα βγαίνουν στο Internet μένουν στο Internet για πάντα. Για το λόγο αυτό, προτιμά την λίγο πιο “ανώνυμη” περιήγηση, θέλει να μοιράζεται πιο αυθόρμητες στιγμές της καθημερινότητας, μακριά από το λεγόμενο social anxiety, ενώ υπάρχει μία τάση στη σύνδεση είτε με τον πολύ στενό κύκλο τους είτε με αγνώστους που μοιράζονται κοινά ενδιαφέροντα. Όλα αυτά, φέρνουν το TikTok και το Snapchat στην κορυφή των προτιμήσεων της γενιάς αυτής. Έτσι, στο nup μπήκαμε από την αρχή στη λογική του να μην υπάρχουν φωτογραφίες προφίλ και προσωπικά στοιχεία, αλλά κάποια cartoon avatars που κάνουν τον χρήστη πιο ελεύθερο στο να εκφράζεται και να παρουσιάζει την αυθεντική εκδοχή του εαυτού του ανάμεσα σε άλλα άτομα που μοιράζονται κάτι κοινό. Όλα αυτά, συγκλίνουν αρκετά στη λογική του metaverse όπως πάει να διαμορφωθεί και σίγουρα μας βρίσκουν έτοιμους να βρεθούμε όσο το δυνατόν νωρίτερα στο επίκεντρο κάθε τεχνολογικής εξέλιξης που θα εξυπηρετεί τη βελτίωση και την ανάπτυξη των υπηρεσιών μας.

Startupper: Ποιες προκλήσεις αντιμετωπίσατε στην κυκλοφορία της εφαρμογής;

Θέμης Δρακωνάκης: Αρχικά ξεκινήσαμε γνωρίζοντας ότι η Ελλάδα δεν είναι Silicon Valley. Βρίσκεται πολύ μακριά από την καρδιά της τεχνολογίας και ειδικά στην αρχή ήταν εξαιρετικά δύσκολο να χτίσουμε το network που χρειαζόμασταν. Για να μπορέσουμε να βρούμε τους πρώτους χρήστες στα πανεπιστήμια των ΗΠΑ, χρειάστηκε να σκεφτούμε έξυπνα growth-hacks. Στη συνέχεια, από μόνος του ο κλάδος που απευθυνόμαστε είναι ιδιαίτερα ανταγωνιστικός καθώς πρέπει να δημιουργήσεις ένα προϊόν το οποίο ο χρήστης όχι μόνο θα έχει στο κινητό του αλλά θα γίνει κομμάτι της καθημερινότητάς του. Τέλος, το κοινό των φοιτητών είναι αρκετά απαιτητικό ηλικιακά. Ξέραμε ως φοιτητές και εμείς, ότι έχουμε να κάνουμε με νέους ανθρώπους που βρίσκονται σε μία ηλικία όπου τους απασχολούν πολλά και διαφορετικά πράγματα.  Ταυτόχρονα, σαν κοινό ήταν και “αχαρτογράφητο” γιατί δεν έχουν υπάρξει μέχρι σήμερα πολλά παραδείγματα επιτυχημένων social networks που στοχεύουν αποκλειστικά σε αυτό.

Startupper: Πως θα αξιοποιήσετε τα νέα κεφάλαια; Ποια τα επόμενα βήματα;

Θέμης Δρακωνάκης: Ο συγκεκριμένος γύρος χρηματοδότησης μας βάζει σε ένα νέο κεφάλαιο σαν εταιρεία καθώς πρέπει να κινηθούμε γρήγορα σε μία ιδιαίτερα απαιτητική αγορά. Σχεδιάζουμε ήδη καμπάνιες όπου θα χρησιμοποιήσουμε social media εργαλεία που στοχεύουν στην GenZ, ενώ θα δώσουμε πολύ μεγάλη έμφαση στο marketing μέσα στα πανεπιστήμια της Αμερικής με διάφορες δημιουργικές ενέργειες. Σίγουρα, κάθε κίνηση θα γίνεται εξετάζοντας τα στατιστικά στοιχεία με έμφαση στο τι δουλεύει καλά, τι θέλει αλλαγές, όπως δηλαδή κάναμε από την πρώτη στιγμή.

Μάθετε πρώτοι τα τελευταία νέα
Ακολουθήστε μας στο Google News και μάθετε πρώτοι όλες τις ειδήσεις